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Histoire du saut en parachute : l’invention du parachutisme

Paradoxalement, la naissance du parachute précède de plusieurs siècles celle des machines volantes, si bien qu’il est apparu avant même que l’homme ne parvienne à s’élever dans les airs.
L’idée de créer un “parapluie” permettant la descente d’un être humain depuis des hauteurs extrêmes est très ancienne, puisqu’elle est présente dans diverses légendes et histoires, avec des populations différentes.
Cet article vise à faire connaître l’époque des premiers essais de parachutisme. Il montre ainsi comment le parachute est apparu, quels ont été les essais des plus grands inventeurs, et établit un lien nécessaire entre le parachutisme et les débuts et progrès de l’aviation.

1. INTRODUCTION

Cet article a pour but de fournir un historique d’une branche de l’aéronautique, le parachutisme. Même si d’innombrables ouvrages ont été écrits, je vais essayer de compiler les principaux moments de leur histoire. Bien sûr, une revue ne pourrait se faire sans les détails appropriés sur la façon dont tous ces moyens de vol ont été créés : parachute, ballon ou avion.
Mais paradoxalement, l’âge du parachute dépasse de plusieurs siècles celui des machines volantes, donc avant même que l’homme ne parvienne à s’élever dans les airs.
L’idée de créer un “parapluie” qui permette la descente de l’homme depuis de très grandes hauteurs est très ancienne, étant présente dans diverses légendes et histoires, dans différentes populations.
Dans ce qui suit, j’aborderai l’émergence et le développement du parachutisme et de l’aviation au niveau mondial.

2. LE DÉBUT

L’homme, dès l’Antiquité, a tourné son regard vers le ciel et a voulu se détacher de la terre, pour être comme les oiseaux. C’est pourquoi, dans l’histoire des peuples, on a conservé des mythes et des légendes qui parlent de ces nations.
L’exemple le plus célèbre est sans doute la légende d’Icare, un nom qui est devenu le symbole du rêve de l’homme de voler. Icare, fils de Dédale, a été emprisonné avec son père dans le palais du larinthe par le roi Minos. Ce palais a été construit par Dédale à la demande de l’empereur Minos afin que le monstre à tête d’homme et de taureau, le Minotaure, ne puisse en sortir. Le Minotaure a été tué par Thésée avec l’aide de Dédale. Par conséquent, Dédale et Icare, emprisonnés dans le larinthe, devaient trouver un moyen de sortir. L’idée de sortir du larinthe était de voler avec des ailes faites de plumes et d’os d’oiseaux cirés par les mains des deux.

Icare fut averti par son père de ne pas voler trop bas, pour ne pas se mouiller, ou trop haut pour ne pas faire fondre la cire, mais il n’écouta pas.
Alors qu’il se dirigeait vers la haute mer, Hélios – le soleil, fit fondre la cire, les ailes se détachèrent et Icare trouva sa fin dans les eaux de la mer.
Ainsi, Icare est devenu le symbole du dualisme de l’ego – l’audace, le raisonnement – le courage. La découverte du parachute se perd dans la nuit des temps et il n’est pas possible de déterminer avec certitude qui fut le premier parachutiste. En revenant à la légende d’Icare, nous pouvons nous demander s’il a été le premier aviateur ou le premier parachutiste.

 

Les premières tentatives de vol ou les premières données sur les terrains d’aviation dont il existe des preuves certaines sont celles qui tentaient de trouver un appareil qui abaisse réellement la vitesse de chute.
Les premières attestations documentaires à cet égard sont celles de la Chine. Ici, les premières preuves dans ce domaine concernaient les ombres et les cerfs-volants. La Chine disposait de tous les matériaux nécessaires à la fabrication de ces deux objets : le bambou pour la construction du cadre et la soie pour la réalisation du corps.
Quant aux premiers manuscrits relatifs à la tentative de vol de certains, je dois rappeler que la première référence scientifique à la possibilité de faire voler l’homme a été faite par Roger Bacon, un moine franciscain anglais. Dans son livre intitulé “Secrets de l’art et de la nature”, publié en 1252, il évoque pour la première fois, dans un chapitre “A propos des appareils merveilleux”, la possibilité de construire un appareil volant dans lequel un homme pourrait s’asseoir et qui pourrait voler en actionnant des ailes qui battraient l’air comme des oiseaux.

 

 

Le projet de parachute de Léonard de Vinci

 

Si Roger Bacon a concrétisé le désir de l’homme de voler, en s’inspirant des documents enregistrés, Léonard de Vinci a effectué les premières recherches scientifiques sur le vol. Dans ses livres “Codice Atlantico” de 1485 et “Codice sul volo degli Ucelli” de 1505, nous trouvons plusieurs croquis sur ce sujet : un croquis d’un parachute, un autre sur un appareil utilisé pour voler avec des ailes battantes actionnées par la force musculaire, un autre sur le principe de fonctionnement de l’hélicoptère. C’est également lui qui trouve le mot juste pour désigner l’hélicoptère, en fusionnant les mots grecs “helix” qui signifie “en forme de spirale” et “pteron” qui signifie “aile”.
Vers 1500, Léonard de Vinci a conçu un parachute, comme on le voit sur la figure, en forme de pyramide, la base étant un carré.
À côté de celui-ci, Léonard a noté : “Si l’homme a une tente en tissu de scrotum, large de chaque côté de 12 coudées et de 12 coudées de hauteur, il pourra se laisser aller de n’importe quelle hauteur, sans qu’il ne lui arrive rien de mal”.
Le parachute conçu par Léonard ne fut mis à l’épreuve que bien des années plus tard. Bien que l’on ait pensé que ce type de parachute ne fonctionnait pas, les faits ont réfuté cette idée préconçue. En 2000, Adrian Nicholas, un ingénieur anglais, à partir des croquis de Léonard de Vinci, a fabriqué un parachute avec les matériaux qui existaient à l’époque. Il voulait prouver que le parachute conçu par Léonard de Vinci peut être construit et qu’il peut fonctionner. Parmi les matériaux utilisés, il y avait la toile utilisée par le peintre comme support pour ses tableaux. Lorsqu’il tente l’expérience, il est frappé par le refus des autorités anglaises qui jugent ce parachute extrêmement risqué pour un essai réel. Nicholas choisit donc l’Afrique du Sud comme destination pour expérimenter ce parachute, un pays où la législation dans ce domaine est beaucoup plus permissive.
Il s’est élevé avec une montgolfière jusqu’à une hauteur de 3000 mètres d’où il est descendu avec un parachute ouvert à une hauteur de 600 mètres. Là, il a élargi le parachute de Vinci et ouvert un autre parachute avec lequel il est venu atterrir. Quand on lui a demandé pourquoi il a fait cela, Nicholas a répondu : Non pas parce que je n’avais pas confiance en un atterrissage lent, mais j’étais préoccupé par le poids du parachute, qui pesait 85 kg. Pensez à ce qui se serait passé à l’atterrissage s’il m’était arrivé à la tête ?

Nicholas a ainsi prouvé que les calculs de Léonard de Vinci étaient aussi précis que possible, et nous pouvons dire sans nous tromper que Léonard de Vinci est le “père” du parachute.

Afin de renforcer l’affirmation précédente, je dois également rappeler le saut effectué par le parachutiste suisse Olivier-Vietti Teppa. Il a été lancé d’un hélicoptère à une hauteur de 650 mètres avec un parachute fabriqué selon le modèle de Vinci, mais en utilisant des techniques et des matériaux actuels. Il a atterri en toute sécurité à La Payerne, où l’expérience a eu lieu. La figure nous montre ce saut en parachute et démontre une fois de plus le génie de Léonard de Vinci et ses idées révolutionnaires.

Mais revenons cent ans en arrière après le projet de Léonard de Vinci et vérifions que le prochain document présentant l’idée de parachute est celui de Fausto Veranzio, un mathématicien d’origine hongroise établi en Italie. Il décrit le phénomène de la chute et la possibilité de se sauver : “Avec un morceau d’étoffe carrée, posé sur un cadre composé de quatre poteaux égaux, d’où partent quatre cordes accrochées aux quatre coins, un homme peut se jeter sans aucun danger du haut d’une tour, ou d’un autre endroit élevé. Même si le vent ne souffle pas, l’air gonflera la toile et la maintiendra, et l’homme ne s’effondrera pas, mais descendra lentement. Bien sûr, la taille de la surface de la lame doit être choisie en fonction du poids de l’homme.”
En examinant les affirmations de Veranzio sur le “Volans Homo”, “l’homme volant”, on se rend compte qu’il avait émis une opinion assez précise sur la chute des corps et le fonctionnement du parachute. Bien que dans certaines sources il est montré que Veranzio avait fait plusieurs expériences, en sautant plusieurs fois d’une tour à Venise à l’âge de 61 ans, cette information n’est cependant pas étayée et on a conclu que Veranzio n’a pas réussi à réaliser son projet d’essai.

 

L’Homo Volens de Veranzio 

En continuant à travers la nuit des temps et en parlant jusqu’ici de projets aéronautiques, je dois également mentionner le premier projet de ballon. Il appartient au physicien d’origine italienne Francesco Terzi Lana, qui écrit en 1670 à propos d’un “bateau volant attrapé par quatre sphères métalliques d’environ 7 mètres de diamètre dont il fallait aspirer l’air en le pompant.”

Bien qu’il n’ait jamais pu mener à bien son projet, Terzi Lana reste dans l’histoire comme le premier chercheur à utiliser la loi d’Archimède dans l’idée de construire une ligne aérienne. En raison de ses idées révolutionnaires, Franceso est persécuté par l’Inquisition, qui l’accuse de sorcellerie.

Le 5 juin 1783 représente un moment important dans l’histoire de l’aéronautique, puisque les frères français Joseph et Etienne Montgolfier lancent le premier ballon à air chaud. La montgolfière fut baptisée Montgolfier, reprenant le nom de ces deux inventeurs. Cet événement, qui est le premier vol d’un ballon à air chaud, a fait l’objet d’une controverse. Lors du Congrès international d’aéronautique de 1889, le contre-amiral brésilien Teffe a contesté le vol des frères Montgolfier comme étant le premier et a apporté la preuve que le premier vol d’un ballon avait été effectué par le prêtre brésilien Bartolomeo Laurenzo de Gusmao en 1709, à la cour du roi Jean V du Portugal et de la reine Maria Anna. Les preuves ont été rejetées comme insuffisantes et il est donc resté dans l’histoire que l’ascension à une hauteur de 1000 mètres du 5 juin 1783 était le premier vol d’un ballon à air chaud.

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Après que Newton ait mené des recherches sur la résistance de l’air la même année que le lancement du premier ballon à air chaud, en 1783, le physicien français Sébastien Lenormand a mené plusieurs expériences pour lancer plusieurs objets suspendus à des parachutes, depuis l’observatoire de Montpellier. Sa motivation était d’essayer de découvrir l’équipement nécessaire à utiliser pour les personnes qui seraient piégées dans de hauts bâtiments engloutis par les flammes, où la seule possibilité de sauvetage aurait été de leur laisser des objets pour assurer leur atterrissage. Lenormand utilise pour la première fois le terme de parachute, qui est conservé jusqu’à aujourd’hui.
Le mot est né de la fusion de deux termes : “para” qui signifie garder ou apparaître en grec – contre et “chute” qui signifie chute. Si Vinci est considéré comme le “père” du parachute, Lenormand en est le “parrain”.

 

Si nous regardons ce mot parachute, nous pourrions dire qu’il n’est pas le bon à attribuer car ce type d’objet ne bloque pas la chute ou n’y résiste pas, mais réduit seulement la vitesse de chute d’un objet à une vitesse non dangereuse.

 

Le parachute de Lenormand

Lenormand fait confiance aux calculs et aux expériences qu’il a réalisés, ainsi le 26 décembre 1783 il descend avec son parachute ouvert et atterrit sans encombre de la tour de l’observatoire astronomique de Montpellier.

La même année, 1783 est aussi l’année du développement des ascensions en ballon. Le 19 septembre de la même année a lieu l’ascension des premiers passagers d’un ballon à air chaud. Dans le deuxième ballon construit par les frères Montgolfier, les passagers étaient un mouton et un canard. Ils ont atterri en toute sécurité après un vol d’environ huit minutes et une ascension d’environ 500 mètres. Les monarques de France ont assisté à cet événement : le roi Louis XVI et la reine Maria Antoaneta. Le 1er novembre, le physicien français Jean Francois Pilatre de Rozier et Francois Laurent marquis d’Arlandes sont les premiers passagers d’un ballon libre. À l’époque, les ballons étaient attachés avec une corde, mais les deux hommes ont réussi à s’élever en ballon à une hauteur de 1000 mètres et à traverser Paris sur environ 10 km.
En raison de la croissance croissante, le développement de l’aéronautique nécessitait une nouvelle étape. Ainsi, en 1797, Pierre Blanchard réussit à lancer par parachute une chèvre qui atterrit en douceur, depuis un ballon à Hambourg
La même année, le 22 octobre, le Français André-Jacques Garnerin devient le premier homme à effectuer le premier saut en parachute depuis un ballon. La hauteur de décollage était d’environ 600 mètres, mais le parachute présentait des oscillations assez importantes, proches de 900, si bien que l’atterrissage a été assez rude, Garnerin se retrouvant avec une fracture. Garnerin a reçu l’aide de l’astronome Lalande qui a suggéré de faire un petit trou au centre du voile supérieur par lequel l’excès d’air s’échapperait, afin de rendre le parachute plus stable.
Après avoir fait cette fente au sommet du voile, le parachute de Garnerin était stable et fut présenté devant une commission militaire française au Champs de Mars. Cette commission n’avait aucune vision et s’est contentée de féliciter Garnerin et de lui donner une lettre de remerciement et rien d’autre. Ainsi, l’utilisation militaire du parachute dut attendre encore longtemps.
La femme de Garnerin, Jeanne Geneviève, l’accompagna dans plusieurs de ses voyages en ballon et le 10 novembre 1798, elle fut la première femme à effectuer un saut en parachute depuis un ballon. La famille Garnerin était une famille exceptionnelle et riche en records établis dans ce domaine de l’aéronautique. La nièce de Garnerin, Elise, devient la plus jeune parachutiste, à seulement 16 ans.

Garnerin poursuit son activité de parachutiste jusqu’en 1823, date à laquelle il est victime d’un accident mortel. L’ère des ballons bat son plein. Même s’ils étaient difficiles à faire voler, les ballons
étaient considérés comme des appareils sûrs. Des accidents se produisaient. Après le succès de Kuparento en 1808, qui a réussi à se sauver en sautant du ballon enflammé au-dessus de Varsovie, il y avait une nouvelle possibilité d’utiliser le parachute, celle de sauver la vie de ceux qui auraient pu être en danger pendant leur voyage aérien.
La période des sauts en parachute a été caractérisée par le fait que de nombreux parachutistes ont été tentés par des prix en argent et ont risqué leur vie en effectuant généralement des sauts avec des parachutes qui n’avaient pas été testés initialement ou qui n’avaient pas d’expérience dans ce domaine ou de formation appropriée. Ces sauts en parachute exécutés par des inventeurs, des acrobates ou même des peureux étaient de véritables spectacles.
A cette époque, le parachutiste était assis dans la nacelle du parachute et était attaché au ballon par une corde. Au moment où il voulait faire le saut, il coupait cette corde et descendait ainsi avec son parachute ouvert. Cela aurait pu ne pas fonctionner, et c’est pourquoi il y avait une certaine réticence à utiliser les parachutes.
Parfois, ces tentatives se terminaient de manière tragique, entraînant la mort des geôliers. À cet égard, citons les exemples de l’Anglais Robert Cocking et du Belge Vincent de Groof. Le 27 septembre 1836, Cocking s’est écrasé avec son parachute, qui avait la forme d’un cône inversé. En raison de l’ossature du parachute en lattes de bois qui a cédé, le parachute s’est fermé après avoir été détaché du ballon. Vincent de Groof s’est effondré d’une hauteur suite à l’élimination de son parachute “avec ailes”.
Le premier à utiliser un harnais au lieu d’une nacelle fut le capitaine Thomas Baldwin en 1887, l’un des principaux pionniers du parachutisme américain. Il a fabriqué un harnais similaire à celui qui est utilisé aujourd’hui.
Les parachutes étaient grands et encombrants et attachés au filet du ballon. L’étape suivante dans le développement du parachute est son pliage. Les parachutistes acrobates Lattermann et Kathe Paulus sont les premiers à utiliser cette idée, dans laquelle le parachute était replié dans un compartiment qui était défait par l’actionnement d’une ficelle.

L’aéronautique se développe de plus en plus et les premières tentatives de vol voient le jour. Il existe un certain nombre de polémiques sur l’attribution du premier vol. Je me contenterai d’en rappeler quelques-unes dans l’ordre chronologique des événements.

Clément Ader, un ingénieur français, a déclaré avoir volé avec un appareil équipé de machines à vapeur et à roues en 1897, à environ 50 mètres du sol. Selon la plupart des historiens, il n’a apparemment pas volé, mais seulement couru, et la véracité de ses propos ne peut être confirmée car il n’y a pas eu de témoins.
En 1903, Karl Jatho, un ingénieur allemand, aurait effectué un vol en triplan à Hanovre à 75 centimètres sur une distance de 18 mètres. Les défauts qui se sont manifestés en ce qui le concerne étaient le fait que les avions n’étaient pas stables et n’avaient pas d’éléments de commande.
Un autre exemple est le travail de l’Allemand Gustav Weisskopf. Il est arrivé aux États-Unis, a changé son nom en Whitehead et a effectué plusieurs vols en 1901 et 1902, mais les preuves à ce sujet sont insuffisantes.
Les quatre vols des frères Wright, effectués le 17 décembre 1903 à Kitty Hawk, une plage de Caroline du Nord avec un biplan Flyer, sont classés comme les premiers vols effectués avec un avion à moteur qui ne décollait pas par ses propres moyens, mais avec un dispositif de type catapulte. Bien qu’ils aient été annoncés, ces vols n’ont eu que cinq témoins présents. L’un d’entre eux a pris une photo de l’un des vols.

Après l’apparition des avions à moteur, les parachutes se dirigent vers une autre étape, celle de sauver le pilote dans des situations d’urgence, lorsqu’il est nécessaire de quitter l’avion. Les expériences furent nombreuses, même si au début l’idée des ballons fut reprise. Cette solution n’était pas viable et c’est pourquoi les parachutes ont dû être adaptés aux nouvelles conditions. Gleb Yevgenyevich Kostelnicov, un inventeur russe, développa en 1911 un sac à dos métallique, fixé sur le dos du parachutiste, dans lequel le parachute était plié. Lorsque l’ordre d’ouverture du sac à dos était donné, des ressorts disposés à l’intérieur du sac à dos projetaient le parachute, qui s’ouvrait alors. Ce principe est encore conservé à ce jour.

Une autre étape importante a eu lieu lorsque le premier saut en parachute a été effectué depuis un avion. Il a été effectué par le capitaine Albert Berry dans la région de Saint Louis, Missouri, le 1er mars 1912. Peu après, le 19 août 1913, l’aviateur français Adolphe Pegoud est devenu le premier pilote d’avion à être secouru par un parachute forcé.

Ensuite, je vais faire une brève comparaison sur les inventions et les inventeurs dans ce domaine, le parachutisme. J’ai choisi la période pionnière et bien sûr la période où les preuves de ces inventions se sont matérialisées dans des documents écrits selon les règles. Ces inventions sont assez nombreuses, mais je ne me suis arrêté que sur certaines qui, à mon avis, ont le plus contribué à ce phénomène. J’ai choisi de le faire, sous forme de tableau, en ajoutant des images de ces inventions, car comme on dit, une image vaut mille mots. En plus des images, j’ajouterai également quelques explications sur ces inventions. La période que j’ai choisie est la fin du 19ème siècle et le début du 20ème siècle.

 

Amélioration de l’évacuation en cas d’incendie – Oppenheimer Benjamin – Cette invention consiste en un parachute attaché, de manière appropriée, à la partie supérieure du corps, en combinaison avec des sur-chaussures ayant des coussinets élastiques d’une épaisseur suffisante pour absorber le choc avec le sol.

 

3. CONCLUSION

Toute l’histoire racontée ci-dessus est la période pionnière du parachutisme et son impact sur le domaine connexe, l’aviation. Les origines de ces branches de l’aéronautique sont entremêlées, complémentaires et le développement de l’une a également entraîné des changements dans l’autre domaine.